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败在闪电的新世纪海盗——波音X-32

发布时间:2017-06-24  原作者:   点击数:

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  公元2000年9月18日,竞标联合打击战斗机项目(Joint Strike Fighter)的波音X-32A战斗机首飞,比起其对手X-35的首飞早了一个多月,后续的试飞进度更是遥遥领先X-35A整整五个月,试飞中的X-32也展现出不错的机动性,此时的X-32一片情势大好,斩将夺旗成为JSF的胜利者似乎只是时间上的问题……

一眨眼,X-32A首飞已经快要17年了
一眨眼,X-32A首飞已经快要17年了

JSF项目缘起:多项目的综合版

  1980年代洛克希德秘密研发的F-117A夜鹰式隐身战斗机在1983年进入美国空军服役后,为了保持对苏联的空中优势,美国在1984年正式启动了ATF项目(Advanced Tactical Fighter,先进战术战斗机),该机将做为F-15的后继机,并具有隐身、短场起降、超音速巡航等能力,而海军则在1986年正式推动ATA项目(Advanced Tactical Aircraft,先进战术飞机),研发一款具备隐身能力的攻击机,用以取代老旧的A-6,ATA项目推动后两年,公元1988年,在国防部要求下海军和空军达成协议,海军将采用ATF项目的胜出者所研改的舰载型做为接替F-14的下一代战斗机,即为NATF项目(Navy Advanced Tactical Fighter,海军先进战术战斗机),做为交换,空军将采用ATA项目的胜出者做为F-111的后继机。

洛克希德NATF想象图
洛克希德NATF想象图

  除了美国海军、空军大动作研发下一代战斗机外,美国第四大军种海军陆战队同样急于开发AV-8B鹞(Harrier)的后继机,并找上同样有STOVL机(Short take-off and Land Vertical,短场起飞与垂直降落机)需求的英国皇家海军共同开发,毫不例外的,这个代号为ASTOVL(Advanced Short take-off and Land Vertical,先进短场起飞/垂直降落机)的项目同样运用了隐身技术。

麦道公司的ASTOVL战斗机方案采用了气体推动升力风扇设计
麦道公司的ASTOVL战斗机方案采用了气体推动升力风扇设计

  然而世事多变,1990年苏联垮台、冷战结束,随之而来的国防预算大量删减,使得当ATF项目在1991年4月由洛克希德所领导团队(ATF项目的洛克希德团队除了洛克希德外,尚有通用动力、诺斯洛普、波音、麦道等数个航空大厂)所设计的YF-22顺利夺下ATF项目时,ATA在同年1月7日就遭到国防部长切尼强制取消,失去ATA项目的美国海军随后启动了代号A-X的隐身攻击机开发案,以弥补ATA项目的空缺。

  但海军的麻烦不只一个,ATA项目取消后没多久,迫于预算压力,美国海军主动放弃了NATF项目,并把NATF项目中的制空需求并入A-X项目当中,成为A/F-X项目。

洛克希德-波音A/F-X概念图
洛克希德-波音A/F-X概念图

  和海军相比之下,空军的处境可说好上许多,但也面临了F-22太过昂贵,预定产量不如预期的情况,同时也需要一款更低阶的隐身战斗机去取代F-16,辅助F-22,遂在1991年开始MRF(Multi-Role Fighter,多用途战斗机)项目,开发一款低端的辅助战斗机。

  1993年9月,因应民主党执政后的预算删减,新任副国防部长威廉.佩里(William James Perry)在五角大厦审查过现有各项战斗机研发项目的轻重缓急后展开一场”大屠杀”,将海军的A/F-X项目和空军的MRF项目一同删除。

  威廉.佩里认为,冷战过去的现在,美国国防部不该像过去一样,各军种采用各自的战斗机,而应当如麦克纳马拉当任国防部长时期的F-4一样,单一机种,多军种通用。

  于是乎,被取消的A/F-X项目及MRF项目合并为JAST项目(Joint Advanced Strike Technology,联合先进打击技术),试图开发一款多军种共同战斗机。

  然而,国防部早在JAST项目立项前的数个月前,便以这位新科国防部副部长的理念推动另一个共同战斗机项目:CALF项目(Common Affordable Lightweight Fighter,低成本通用轻战斗机),试图研发一架轻型的隐身战斗机,该机的机体同时具有传统起降与STOVL功能,装有升力风扇的STOVL型机只要把升力零件拆除,改装上油箱便可改为一架传统起降的轻型战斗机,并拥有远比F-16更佳的续航力,这样的战斗机倘若能出世,无疑地能够达到威廉.佩里所设想的通用战斗机理念。

洛克希德在CALF项目项目中设想的常规起降型和安装升级风扇的STOVL型,常规型的升力风扇位置安装一个油箱
洛克希德在CALF项目项目中设想的常规起降型和安装升级风扇的STOVL型,常规型的升力风扇位置安装一个油箱

  CALF项目的合约首先交付于洛克希德与麦道两家公司,两间公司必须在一架战斗机的架构下衍生出传统起降型与垂直起降型,胜出者将获得X-32的编号。

  JAST项目的理念和CALF项目几乎重迭,纵然国防部宣称两者是互补两个项目,JAST专注于航电、武装、传感器等方面,而CALF则是负责机体与发动机的开发,但看在国防工业的许多人眼里,和CALF重迭如此之多的JAST绝对会成为一个无意义消耗资源,却未考虑到操作需求的方案,也就是所谓的”工程沙箱”。

  这样的质疑声浪并没有持续多久,美国国防部在1994年年底先后将CALF项目与ASTOVL项目并入JAST成为一个庞大的开发项目。JAST项目与CALF项目合并后虽免于工程沙箱的质疑,但其多军种共享战斗机的理念不免令人想起1960年代在相同理念下开发的F-111,该项目最后以悲剧收场,而现在的JAST是否能避免重蹈覆辙,也令不少军工界人士产生质疑。

  在并吞CALF与ASTOVL两大项目后,JAST项目的技术需求也更为明确,在最为基础的飞机设计方面,JAST的竞标方案必须是单座单发动机的战斗机,并且同时衍生出海军的舰载版本、空军陆基战斗机及海军陆战队的STOVL版本三种次型,即便三种次型号所要求的目标大相径庭,仍得具有相当程度的共通性,以降低生产成本。

洛克希德JSF的三种型号的通用性概念
洛克希德JSF的三种型号的通用性概念

  下一代战斗机必须采用单发动机的这个决定对于在航舰上操作战斗机的海航未必是个好的决定,就轻型战斗机而言,单发动机设计可以有效的降低结构冗重,因此空军是倾向采纳单发设计的,但在海上操作的海航所考虑到的则是安全性,倘若发动机熄火,只要另一颗发动机完好,双发战斗机尚能仰赖另一颗发动机返回航舰,但单发动机就只能认命的弹射。

  然则,国防部所提出的报告显示,许多发生在双发战斗机的发动机故障意外时常会危及另一颗发动机,空战时若另一具发动机受损,其破片有很高的可能性会损害到另一具发动机,致使另一具发动机也故障,甚至爆炸,这份报告的出现使得海军尽管不满单发动机的设计,也只得同意了这一点。

  JAST项目一共分成三个阶段,分别是概念验证、概念验证及工程制造与发展阶段,在1994年12月22日正式与美国当时的四大航空大厂签订合约,分别是麦克唐纳.道格拉斯(下称麦道)、诺斯洛普.格鲁曼(下称诺格)、洛克希德、波音四家公司,其余还有包含数家航电系统的公司,如西屋、休斯、洛克威尔等,这份合约的签订宣告JAST项目正式进入第一阶段:概念验证。

  在负责机体研发的四家公司当中,诺格与麦道联合英国航天公司(BAE)组成一个研发团队,该团队可说是JAST项目中最有优势的一方,麦道曾生产过BAE授权生产的鹞式战斗机,有着悠久的舰载机开发传统,同时也正进行着无尾翼战斗机的研究,诺格则曾提出过至今仍被认为隐身强于F-22的YF-23,其并购的格鲁曼同样具有丰富的舰载机研发经验,BAE更是STOVL领域的个中翘楚。

  面对如此强悍的对手,波音和洛克希德立刻动起合作的念头,但似乎是天注定一般,波音与洛克希德都不愿放弃自己的设计,最后两者的合作案丝毫不令人意外的付诸东流,两大巨头各自以自身的设计去发展出竞标JAST项目的构型。

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