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格鲁曼的小老虎们——F4F“野猫”舰载战斗机简史(下)

发布时间:2017-07-30  原作者:   点击数:

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  随着战况的深入,在埃塞克斯级和独立级将美军的航空母舰特混舰队再次撑起来时,大量比“野猫”性能高出一头的“地狱猫”以及同期历经百般调整才装备起来的“海盗”成功占据了一线航母舰载机的位置,而“野猫”的身影依旧没有消失。随着二战中后期开始大规模服役的护航航母一起,奋战在当时冲突海洋的每一片角落的上空。

从别克到“野猫”

  1941年6月,格鲁曼为了取代F4F而设计的大功率舰上战斗机XF6F项目正式开始立项,随后在战争爆发后的第二年年初,格鲁曼为了在未来能够集中精力生产此时还尚未试飞的F6F,开始转而寻找一个生产代理商,专门为海军生产格鲁曼自家设计的两款美国海军主力舰载机F4F和TBF,以给F6F留出生产空间。

装备着莱特R-2600-10 1600马力大功率引擎的XF6F-1,在1942年6月26日成功试飞,投入生产后的F6F家族成为了二战时期最为传奇的一款舰载战斗机
装备着莱特R-2600-10 1600马力大功率引擎的XF6F-1,在1942年6月26日成功试飞,投入生产后的F6F家族成为了二战时期最为传奇的一款舰载战斗机

  而在当时,美国当时的商用车生产巨头通用汽车公司由于在战时动员体制的缘故,暂时失去了面向国内的市场。其中一些分工厂为了保证能够给员工足够的工作机会,不得不开始考虑其他出路,其中位于新泽西州的林登汽车组装厂也面临着这一现状。

  由于汽车生产流水线的发展,林登汽车组装厂在1933年到1941年,一共下线了近三十三万辆别克、奥兹莫比尔和庞蒂亚克的各式汽车,流向了从缅因到弗吉尼亚的东海岸沿线各家汽车经销商手中。然而这种生产的好势头并没有维持多久,随着欧洲战局的紧迫及太平洋战事的临近,林登汽车组装厂的汽车订单大幅削减,4000名员工面临着失去工作的危险。

  当时,林登汽车组装厂的生产负责人看到了军用飞机生产市场的需求,因而他们希望通过用自己本身生产汽车的经验来生产军用机的机翼以为当时的飞机制造厂分担压力。然而事实上,林登的管理层向全国各地的一家家飞机制造公司发去了毛遂自荐的邀请函,希望能为他们生产机翼。然而几乎所有的飞机制造公司及政府部门都给出了一个明确的答复——不行。显然林登低估了机翼生产的入行门槛。

  几经波折,林登的管理层总算弄到了当时还处在绝密中的陆军航空队高空截击机P-47的机翼生产项目并准备前往华盛顿的陆军航空部门和共和飞机制造厂的代表进行谈判,然而这时林登汽车组装厂的顶头公司通用汽车公司则早就和海军开始眉来眼去了,最终林登的经理按照通用公司上头的意思鸽了陆军,转而和海军进行谈判(go navy beat army)。

  精明的海军早就拿到了林登汽车组装厂对陆军的生产介绍传单,通过这份传单的介绍内容,让海军部门对他们产生了浓厚的兴趣,随后格鲁曼和海军内部人员进行了沟通后打算从陆军手里抢到林登汽车制造厂这块宝贵的生产基地。而林登汽车组装厂在与海军展开谈判才惊讶的发现,海军需要他们制造的可不仅仅是机翼,而是货真价实的整架飞机。格鲁曼希望他们进行TBF复仇者鱼雷轰炸机的生产,也不是林登所期望的战斗机。随后,在通用汽车公司的指示下林登汽车组装厂最终和通用汽车公司达成了TBF复仇者鱼雷轰炸机的生产授权协议。

  然而,格鲁曼和林登的合作并没有那么一帆风顺,俗话说隔行如隔山,这在他们当时的冲突看来确实是再合适不过的比喻。格鲁曼在参观了林登的工厂后发现这里只不过是一个充斥着一堆对于飞机生产毫无用处的机械,吊臂以及固定装置的大仓库,尽管在这里放置的可不是什么乱七八糟的机械,而是代表当时工业最高水平的结晶——能够60秒下线一辆汽车的工程流水线,但格鲁曼觉得这些东西都过于专业了。而林登的汽车生产技术人员在观察了格鲁曼的飞机制造过程后,看到如此低效率的飞机组装过程更是让他们嗤之以鼻,显然格鲁曼工厂的生产技术和通用公司的生产技术相比简直如同野蛮人一样低效。当两个公司正在考虑如何合作的时候,海军连同格鲁曼又把F4F“野猫”的生产要求转给了通用公司,这让他们更感觉无从下手。

  为了彻底解决格鲁曼与通用在飞机生产方面产生的摩擦,通用公司底特律总部开始进行了一项大刀阔斧的改革。为了完成与格鲁曼的合作,通用汽车公司参考并结合了格鲁曼的生产经验以及通用过去设立部门的经验,建立一个拥有完整飞机生产流程,包括制造、组装、零件机床在内的专业生产部门,就像过去通用公司创立新的汽车品牌一样。

  1942年1月22日,包括林登汽车组装厂在内的五家属于通用公司的汽车生产厂商的员工惊奇的从早上的报纸发现,他们已经开始为通用汽车下一个崭新的飞机制造部门工作了,这便是通用汽车东部飞行器(Eastern Aircraft Division)分公司。

东部航空器的宣传海报,GM也是通用汽车公司的代号
东部航空器的宣传海报,GM也是通用汽车公司的代号

  1942年4月18日,通用汽车公司东部航空器与格鲁曼飞机制造厂达成了初步的技术研究和磨合之后,海军正式向东部航空器下达了1800架“野猫”的生产订单,海军给了东部航空器以M的字母缩写,象征着通用公司的M,而这批东部航空器生产的“野猫”被正式定制式型号为FM-1,意为通用公司东部航空器生产的第一批战斗机。

  作为这批授权生产的“野猫”的模板,格鲁曼公司向东部航空器提供了10架用金属薄板螺钉取代铆钉结构的特制F4F-4作为范本,东部航空器的工程师可以方便地快速拆装这些范本机体用于弄清楚如何建设“野猫”的生产流水线。

第一架下线的FM-1“野猫”战斗机,BuNo 14992。发动机整流罩上的FT是Flight Test的意思,意为该机为试飞机,背后还能看到一架为英国皇家海军生产的“海盗”和一架北美航空SNJ运输机
第一架下线的FM-1“野猫”战斗机,BuNo 14992。发动机整流罩上的FT是Flight Test的意思,意为该机为试飞机,背后还能看到一架为英国皇家海军生产的“海盗”和一架北美航空SNJ运输机

  第一架下线的FM-1是完全由格鲁曼提供组件组装起来的,并且于1942年9月1日完成了第一次试飞,随后到1942年年底为止,在东部航空器和格鲁曼的不断磨合和技术交流下才慢条斯理的向海军交付了21架FM-1。到第二年,东部航空器才熟练的掌握了生产技术,而FM-1的产量随之得到了迅速的增长,平均每天就能交付两到三架FM-1“野猫”,彻底为格鲁曼解放了“野猫”的生产线,使其能够专心的为美国海军一线舰载机部队提供F6F战斗机。

东部航空器FM-1生产流水线
东部航空器FM-1生产流水线

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